Unmittelbar nach der Unabhängigkeitserklärung 1965 begannen die Rebellen von ZANU und ZAPU mit einem Guerillakampf gegen die weiße Regierung. Die militärischen Erfolge der wenigen und unerfahrenen Kämpfer waren zunächst gering. Erst ab 1972 weiteten sich die Kämpfe aus, die Rebellen erhielten Unterstützung aus der Sowjetunion, der Volksrepublik China und Nordkorea. Die gut ausgebildeten und disziplinierten rhodesischen Streitkräfte konnten die Angriffe aber jahrelang mühelos abwehren. Verhandlungen, die zu einer friedlichen Lösung des Konflikts und zu einer Machtbeteiligung der afrikanischen Bevölkerung führen sollten, scheiterten.[4]
Ab Mitte der 1970er Jahre begann sich die Situation für die weiße Regierung zu verschlechtern: Die Unabhängigkeit Mosambiks bot den Rebellen einen zusätzlichen Rückzugraum, die Beziehungen zu Südafrika kühlten sich merklich ab, und der sich stetig ausweitende Guerillakrieg stellte die weiße rhodesische Gesellschaft vor immer größere Belastungen. Immer mehr Männer wurden immer länger in die Sicherkeitskräfte einberufen, Überfälle auf abgelegene Farmen und auf die Verkehrswege nahmen zu. Arbeitskräftemangel, Sabotageakte, ein steigender Militärhaushalt, Treibstoffknappheit und Aufwendungen für die Sicherung von Siedlungen und Farmen beeinträchtigten die Wirtschaft des Landes. Die politische und militärische Führung kam schließlich zu der Erkenntnis, dass militärisch nicht mehr zu gewinnen und eine Beteiligung der schwarzen Bevölkerungsmehrheit an der Regierung unausweichlich war. Smith nahm daher Verhandlungen mit moderaten, konservativ orientierten afrikanischen Führern auf, die nicht am Guerillakrieg beteiligt waren, um den Krieg im Rahmen einer Internal Settlement (dt. etwa „interne Einigung“) ohne Einbeziehung der Guerillas, der afrikanischen Nachbarstaaten, des westlichen Auslandes (insbesondere der ehemaligen Kolonialmacht) zu beenden.